Una vita in Africa – A life in Africa Rotating Header Image

March, 2009:

Quando non si vuol capire – When one does not want to understand

The Italian weekly Famiglia Cristiana writes: “Confrontng Aids only with the distribution of preservatives, condemns to death 22 and a half million Africans who already have Aids. It is a minimal solution that hides the interests of multinationals, Governments and NGOs. To distribute preservatives – say African health workers and associations – hinders a serious reflection on sexuality, sexual violence and the dignity of women. Obviously, for those who have halved aid to development and cooperation, things are well as they are.”
Words that I underwrite one by one, as I underwrite the document that comes from Uganda, found at the link indicated here below.
Yet, we cannot avoid to ask ourselves: the abysmal ignorance on the causes and consequences of Aids in Africa demonstrated by the European politician and commentators when they have rejected the words of Benedict XVI during his African tour ten days ago, is only pure ignorance or also bad faith?



Una nuova famiglia per gli indesiderati – A New Family for the Unwanted

Padre Biseko con una giovane malata mentale

Bernadette is blind. Thirty years ago, when she was a young nurse she could not rid herself of the malaria that was infesting Musoma—her home town on the Tanzanian bank of Lake Victoria—and so she began taking an ever-increasing dose of quinine which resulted in irreparable damage to the optic nerves.
Now her hair is gray, and she sits quietly with a serene smile on the doorway steps of the home that once was hers—a simple room of walls built of clay bricks, covered with a tin roof. But all around, what was once a vegetable garden, are now other rooms with an enclosed courtyard, a little chapel in one corner and on the opposite side a kitchen, not far away from the showers and toilets. Everything is tidy and clean, and there is just what is essential, in true African traditional style, Franciscan I would say.
The only sign of modernity is the grinding mill—powered by a small electric motor and situated next to the dust road that crosses the area—which attracts a constant flow of customers who come to grind their maize for their daily mealie meal.
On the doorsteps of other rooms, there are people who suffer from various types of disabilities, some most serious, and a handful of school-age children. In all, a few more than twenty people.

The soul of this small community is father Geofrey Biseko, a Tanzanian diocesan priest who has dedicated his life to giving a family life to those who have been abandoned by their own families.
‘It was January 1988’ recounts Father Biseko, ‘and at that time I was a young priest. The bishop had asked me to be his secretary and the vocation promoter of our diocese. On Sundays I used to go out to celebrate Mass, replacing a missionary or a priest who was absent because of illness or on overseas leave. One Saturday I met a leper who lived on charity, and I read in his eyes a desperate appeal. That night I could not sleep. I felt called to do something, but I did not know exactly what. The next morning at Mass I said to the faithful that we were to allow ourselves to be challenged by the words of Jesus, that the gospel had to penetrate our life. I spoke to them, but above all I spoke to myself. At the end of the Mass I invited those who felt inspired to do something for the most poor and abandoned, to meet me the following Saturday. Twelve people came. It was the first of a series of signs that slowly made me understand that my vocation was to serve the poor and the abandoned. We began to pay visits to the poor who lived in the streets, and it was then that Bernadette offered her home and the ground around it for our purpose. Some people began to donate unwanted clothing and others brought us food.
In 1994, the bishop relieved me of other duties and since then I live here, helped by four men. Slowly other rooms were added as we were receiving donations, and we have learned to live by sharing the little that is offered by others, particularly by the Christians in our neighborhood. There is nobody in* *our neighborhood that is rich, but we receive enough to live on, occasionally we benefit from a donation from overseas, such as the one that enabled us to buy the grinding mill.
Now we have a bigger home 20 km from here with about one hundred guests and fifteen women who attend to them. There too there are little rooms without lights and water, the chapel and the kitchen shared by everybody and the refectory where there is even a light operated by a solar panel. To live together does good to them but especially to us. People call us /Watumishi way Upendi/, which means the Servants of love. That is all.’
Father Biseko gives the short summary of his twenty years of service in his office, a room with two old couches covered in dust due to the cracks in the door and the gaps between the walls and the tin roof. He then takes me around the courtyard where he greets everybody. There are some who are severely handicapped, others who are deaf and dumb from birth, and another one who has lost all reasoning through family tragedy and now he looks with vacant eyes, repeating a string of incomprehendible words. Surprisingly, one does not feel overtaken by desperation but is instead impressed by the simplicity and spontaneity of their relationships. This is truly a new family.
Father Biseko shakes hands with everybody, exchanging a few words with them. He has a happy smile that is contagious. Meanwhile he tells of his sorrow seeing how people have lost their traditional values and reject persons—such as those he has welcomed in his community—who have become too big a burden and abandon them in the streets or just outside the entrance of Father’s home.
‘Fortunately, up to now we have managed not to refuse anyone, even though in these past years we have received two or three new people a month.’ Father Biseko has only one regret: to have failed with the street children. There are only a few here at Musoma, but in spite of his many attempts to assist some of them, they never stayed in his home for more than a few weeks. Today, there are six or seven street children living in the community, and they are enjoying themselves making drawings. One of them is busy drawing with colours what can be guessed is the scene of Saint Francis talking to the birds. Here, Francis is a familiar saint and much at home.
I leave the small courtyard with the satisfying feeling to have met a living cell of the genuine African church. A small church that loves, that walks with the poor, that works from the grassroots without making noise.
How many experiences are there in Africa similar to that of Father Biseko? I know a few, but even if this had to be the only one, it is a luminous sign that contrasts with other weaknesses in the Church.
Will these experiences be brought up at the next African Synod to be held in Rome in October and entitled ‘The Church in Africa at the service of reconciliation, justice and peace’? I sincerely hope so. Speeches and documents that come from the Episcopal conferences, international meetings and peace negotiations will not be able to achieve justice and peace—though at times they may be helpful. A just and peaceful world will be built above all through the dynamic love of many more individuals following the model of Father Biseko.

NB. I asked Fr. Biseko “Could you give me a contact, like your email? I would like to put it in my blog, so that those who want to contact you could do so. Maybe some will have questions, others would like to support you”. His answer was ” I am a local chicken. I was born a few hundred meters from here, I have lived here all my life, I do not have a computer, an email address or anything like that. My contact? Diocese of Musoma, P. O. Box 93, Musoma, Tanzania”.

Due piccoli ospiti

Due piccoli ospiti

Missione Zambia

A fine dicembre un gruppo di giovani clown dell’ associazione Vivere in Positivo hanno visitato il nostro Mthunzi, a Lusaka. Sono stato qualche giorno con loro. Sono ragazzi – in verita’ il gruppo venuto a Lusaka era composto in grande maggioranza da ragazze – che fanno volontariato come clown in ospedale per alleggerire le sofferenze dei pazienti, specialmente dei bambini. Quindi sono persone particolarmente sensibili e comunicative, e sono entrate subito in sintonia con i nostri ragazzi. Ho chiesto loro di mandare una breve presentazione della loro associazione, ma si fanno attendere, allora metto qui sotto per il momento la breve relazione di una di loro, molto immediata. Leggendola, mi veniva di riflettere: ma perche’ le domande che si fa adesso non le ha fatte quando era in Zambia? E’ una delle cose che io ho imparato a fare: con delicatezza, aspettando il momento piu’ opportuno, bisogna domandare perche’ poi dalle risposte si imcomiciano a capire tante cose e si avvia il dialogo a l’ apprezzamento reciproco. Ma forse Ciriola aveva troppe domande e non e’ riuscita ad esprimerle tutte mentre era a Lusaka.

27 dicembre 08 – 12 gennaio 09

Non amo scrivere ma stamattina mi è venuta voglia di mettere nero su bianco le sensazioni sullo Zambia.

Sono in treno, e accendo, come tutte le mattine ormai, il mio ipod con le canzoni che ci hanno dato i ragazzi del Mthunzi. Solo al pensiero già mi si riempiono gli occhi di lacrime per la malinconia. Penso di essere stata in trance per 2 settimane lì e forse un po’ lo sono ancora. Se non fosse per il tamburo (scelto accuratamente da Rickon e Richard), il grande batik appeso al muro sopra il mio letto ed il piccolo ippopotamo in pietra fatto da Bernard e Jonas……., penserei che è stato solo uno splendido, meraviglioso, incredibile sogno.

Non so se prima parlerò delle cose brutte e poi di quelle belle.

Arriviamo il 28 dicembre 2008 all’aeroporto di Lusaka. Fin qui è tutto molto normale, almeno se sei del sud oppure hai atterrato almeno una volta all’aeroporto di Reggio Calabria, perché dopo l’atterraggio prendi i tuoi bagagli a mano e a piedi ti dirigi verso l’uscita. Ad aspettarti tanti ragazzi che fanno i facchini per una mancia, e anche qui la sensazione di trovarmi nella Sicilia di un tempo. Ed ecco adesso il nostro fantastico pulmino (della famiglia Bredford, per chi se lo ricorda), con la meravigliosa scritta “MTHUNZI CENTER”, omologato per 9 ma non eravamo mai meno di 16. Lì, il mitico Joseph (uno degli educatori che cerca di mandare avanti il centro nel miglior modo possibile) ed il fantastico Malama (molto Big Jim), commercialista, autista, insomma un po’ un tutto fare del centro, sempre molto profumato e vestito alla moda (in passato faceva il DJ nei locali).

Quindi si parte tutti con i nostri bagagli verso il centro.

Il periodo scelto per partire credo sia il più bello poiché vedi un’Africa che non immagineresti nemmeno. E’ di un verde pazzesco, così vivo, acceso, meraviglioso. Non puoi capacitartene del fatto che poi diventerà tutto così arido e secco da far paura.

La prima parte del viaggio sembrava molto normale, sembrava di essere in una normalissima città. Palazzoni, centro commerciale etc. ma ad un tratto il pulmino fa una svolta e lì il paesaggio cambia improvvisamente, non più asfalto ma tanta terra rossa e sassi, buche, pozzanghere. La cosa, però, più terribile era quella di trovare tutti i giorni, dall’alba al tramonto, sul ciglio della strada, bambini e mamme che spaccavano delle grosse pietre per farne di piccolissime e poi metterle in un sacchetto e venderle al miglior offerente camionista (credo le usassero nell’edilizia). Accanto a loro una capanna fatta di soli 4 paletti rivestiti di sacchetti di plastica dove riposarsi per pochi minuti, quando sei troppo stanco ed il sole diventa troppo cocente.

Prima domanda: “Ma gli uomini dove sono?”

Arriviamo al centro e tutto sembra molto tranquillo. Scarichiamo i bagagli e iniziamo a preparare i nostri letti per vincere le zanzare, poi cena, qualche chiacchiera e a letto che domani si inizia presto.

Iniziano così le nostre giornate, scandite da visite nei villaggi, giochi con i bambini, visita alle scuole, distribuzione del materiale portato dall’Italia, visita alla clinica, all’ospedale di Lusaka e poi chiacchiere, canti, musica e balli con i ragazzi del Mthunzi.

A pranzo e a cena eravamo sempre una marea di gente e quindi si cucinava tantissimo (mitica Pallola) e mi sembrava strano, delle volte, buttare il cibo che avanzava, in Africa. Diciamo che forse dipendeva dal fatto che non c’era il frigo oppure dal fatto che quando arrivano gli Italiani è davvero una festa, però, comunque mi faceva un certo effetto fare un gesto del genere lì. Poi i nostri commensali si preparavano dei piatti stracolmi, che puntualmente non riuscivano a finire e quindi altro cibo buttato. Che strano!!!

Quando si andava in giro non si cercava mai di organizzare il tragitto in modo da ottimizzare i tempi e sprecare meno benzina ma si andava su e giù. Che strano!!!

Forse perché per loro quelle 2 settimane con i Muzungu (uomo bianco) erano una festa. Non so.

In Africa i tempi sono veramente molto lenti, direi quasi snervante come situazione però poi ti ci abitui ed effettivamente cominci a godertela di più.

I bambini dei villaggi erano splendidi, sempre allegri e molto disciplinati. Lì il più grande guarda il più piccolo, si ha cura l’uno dell’altro. Nessuno sembra apparentemente abbandonato a se stesso.

Cosa differente, invece, nei quartieri poveri della città, dove vige la legge del più forte. La ragazza più grande da uno spintone al bimbo piccolo per rubargli la caramella ed in precedenza aveva rubato almeno 4 braccialetti colorati alle altre bimbe. Mentre sei tranquillo in macchina con il finestrino aperto ecco che all’improvviso ti rubano gli occhiali dal viso. Insomma in città è meglio stare sempre con gli occhi bene aperti e magari sempre scortati. I ragazzi erano grandi in questo, erano sempre con noi, non ci mollavano mai, erano ormai diventati i nostri stupendi “Bodyguards.”

Cosa molto importante era anche quella di chiedere sempre ai ragazzi se nei posti dove ci trovavamo potevamo fare foto, perché poteva essere molto pericoloso se lo facevamo in posti dove non gradivano.

Adesso è appena passato un mese dal nostro ritorno e ancora, ogni tanto, mi sembra ieri e allo stesso tempo una vita fa. Come il tempo in Africa, certi giorni ti sembra di essere lì da sempre, altri invece, di essere appena arrivata. Le giornate ti sembrano lunghissime e ti sembra che in un giorno riesci a fare una marea di cose. Poi senti così forte il calore del posto, il calore della gente, di tutti quei bambini, i loro sorrisi, le loro mani e i loro occhi che ti cercano. E’ meraviglioso!!!!

Non può finire qui. Sento che l’Africa mi chiama e mi desidera, come io desidero Lei.

I bambini e i ragazzi del Mthunzi ci aspettano, non possiamo deluderli. Anche se lontani noi tutti con loro staremo insieme in ogni dove. La canzone dice: “SOMEWHERE OVER THE RAINBOW……” come i 2 arcobaleni dai colori super intensi che ci hanno accolto e accompagnato al nostro arrivo dall’aeroporto di Lusaka e a Mthunzi.

Cosa ti rimane dentro dell’Africa? Io penso che non sia tanto l’ingiustizia e la povertà che vedi attorno a te, anche se terribile, quanto le persone, i loro volti, i loro occhi vivi, i loro sorrisi, la vitalità dei bambini (in realtà già grandi), dei ragazzi (in realtà già adulti). La loro sincerità, semplicità e soprattutto la loro DIGNITA’.

Dov’è finito in noi tutto questo?

LIBERTA’? Nonostante i diversi disagi che vivono il loro mondo ed il nostro, chi si può considerare un uomo veramente libero, NOI o LORO?


Non servirci dei poveri

Don Milani, lo cito a memoria, diceva che dobbiamo a servire i poveri, ma stare bene attenti a non servirci di loro. Ho letto che Clodovis Boff, fratello del più conosciuto Leonardo, sta preparando un testo intitolato “Con Cristo e con i poveri, contro coloro che strumentalizzano la povertà”. Con la sua seria riflessione teologica, che spero di leggere presto, potrà magari aiutarci ad approfondire questo tema affascinante, e di continua attualità nella chiesa, e non solo.
Me lo ha ricordato un confratello, che mi ha scritto una lettera dura, perché pensava che fossi io il responsabile di una iniziativa che coinvolge alcune persone degli slums di Nairobi e che lui giudica come sfruttamento della povertà. Io non ho niente a che fare con quell’ iniziativa, ma sarei più cauto prima di dare giudizi assolutamente negativi e moralmente inappellabili.
Accettare le ingiustizie che creano la povertà, sfruttare i poveri, servirsi dei poveri per la propria gloria sono aspetti diversi di uno stesso male. E purtroppo la tentazione di servirsi dei poveri per i propri interessi e sempre presente, anche fra coloro che professano di servirli. Lo vediamo con evidenza nelle gigantesche macchine internazionali per combattere la fame e la povertà, in certe ONG, ma anche nella chiesa.
Tutti conosciamo certi campioni dei poveri… e magari abbiamo dei sospetti. Ma non abbiamo nessun diritto di giudicare le motivazioni degli altri. Io per esempio ricordo con affetto un personaggio che era molto famoso quando ero ragazzo, Raoul Follereaux, conosciuto in tutto il mondo per la sua campagna a favore dei malati di lebbra. Mi mi dava un po fastidio quel suo presentarsi sempre con il bastone e il cravattino a farfalla, e altri suoi atteggiamenti quasi da palcoscenico. Poi ho avuto l’ occasione di incontrarlo perché a tradurre i suoi libri in italiano era padre Gianni Corti, il comboniano di Lecco che mi aveva fatto conoscere i comboniani, e i suoi libri erano pubblicati in Italia dalla nostra casa editrice. Imparai ad apprezzarlo ma non mi aveva ancora convinto del tutto. L’ ultima volta che lo incontrai, un paio d’anni prima che morisse, forse indovinando il mio pensiero, mi disse confidenzialmente, alla presenza della sua dolcissima inseparabile moglie “vedi, ormai devo fare il personaggio, la bandiera. Non posso fare più altro per i lebbrosi. Mi fa male, ma se essere usato cosi serve alla loro cause, cosi sia”. Raramente ho sentito qualcuno parlare con più sincerità e umiltà. E capii tutta la grandezza di quell’ uomo che si era logorato nel servizio a cui si era sentito chiamato.
Certo dobbiamo sempre confrontare le nostre azioni col Vangelo, col buon senso, e, parlando di sociale, con gli strumenti di analisi che le scienze ci offrono. Ma chi si mette in una posizione ideologica da “puro” rischia di diventare cieco tanto quanto coloro che sono accecati dall’ egoismo, e di fare più errori degli altri.
Meglio non giudicare le intenzioni, e attendere di vedere i frutti – che possono essere solo persone e non cose – perché le motivazioni degli altri, specialmente quando si tratta di motivazioni che segnano una vita in modo profondo, sono sempre un mistero e, anche nel migliore dei casi, un insieme di slanci ideali ma senza mai escludere che possano essere presenti piccolezze, perfino di meschinità. E’ nella nostra natura umana. Ancora più pericolosamente, il nostro giudizio sugli altri rivela il nostro più intimo modo di pensare. Cosi chi ha accusato Madre Teresa di Calcutta di essersi servita dei poveri per costruire la sua immagine di santa, ha fatto certo più danno alla sua reputazione che a quella di Madre Teresa.
Nella nostre decisioni c’e’ sempre una dimensione di egoismo, e il tenerlo sotto controllo e’ un problema che si ripresenta sempre.
A volte, quando mi devo alzare al mattino molto presto per finire un lavoro, per scrivere un articolo, e magari il giorno precedente ho avuto gravi delusioni e problemi, devo fare uno sforzo cosciente e pensare ai bambini/e e ragazzi/e insieme ai quali sono impegnato a migliorare la loro vita e la mia per poter incominciare il giorno con entusiasmo. E allora magari mi sento con la coscienza a posto, mi convinco che sto facendo un servizio. Altre volte, quando va tutto bene, quando sono in giro coi bambini che riscuotono simpatia e affetto e arrivano aiuti per fare un progetto, costruire un’ altra casa, devo continuamente per non pensare che in qualche modo tutto questo sia il risultato del mio lavoro, invece che un lavoro collettivo. E’ sempre difficile giudicare la motivazioni, anche le proprie: misurare la percentuale di dedizione, di servizio e quella di amor proprio e gratificazione.
E se analizziamo troppo, giudichiamo troppo, finiamo per paralizzarci, per non fare più niente. Il che potrebbe anche essere una bella scappatoia, ma non ci fa fare molta strada, ne a noi ne agli amici che ci sono vicini con i quali condividiamo il nostro faticoso quotidiano cammino.

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